TOMBOUCTOU ET RETOUR

Fig 1. Timbuktu & Back [source unknown]

Je me souviens avoir chanté une comptine à la crèche à propos de Tombouctou quand j'étais à l'école primaire. Je ne me souviens plus très bien les paroles - était-ce «de Kalamazoo à Tombouctou»? - mais je me souviens bien des images. Une légendaire ville désertique au bout du monde où des marchands se rencontraient pour échanger du sel et de l'or, et dans la fraîcheur des énormes structures de boue, des érudits en robe bleue écrivant dans de grands manuscrits en relief d'or.

C'est cette même image qui a attiré autrefois des hordes de touristes au Mali - des bus ont voyagé d’Europe et des États-Unis. Les guides, artisans et hôteliers en ont profité, convaincus que la «marque» de Tombouctou continuerait à attirer des gens du monde entier.

Cet engouement a été brisé en 2012. Des militants islamistes se sont déversés du Sahara et dans les villes du nord du Mali, repoussant les forces gouvernementales, détruisant d'anciens sanctuaires et manuscrits et établissant des lois strictes interdisant, entre autres, la musique locale, dont on dit qu’elle aurait donné naissance au blues.

Fig 2. Un Tuareg en vêtements traditional [source unknown]

Bien que les militants aient été chassés de la ville, pratiquement aucun touriste n’a visité Tombouctou depuis la crise. Alors que nous avions réussi à sécuriser un vol dans un avion des Nations Unies, tout notre voyage a été entouré d'incertitude. À Bamako, la capitale du Mali, presque tous ceux à qui nous avons parlé ont déconseillé ce voyage. Des groupes armés, nous a-t-on dit, restent à la périphérie de Tombouctou et, au lieu de la nomination d'un nouveau gouvernement régional, la situation était tendue et imprévisible.

Nos craintes concernant la situation en matière de sécurité nous ont quittés peu de temps après notre atterrissage à Tombouctou. Notre plan était de rester dans l'hôtel, il était difficile de résister a la magie de l'endroit. Par une tentative cocasse - et peu judicieuse - de ne pas attirer l'attention sur nous, ma tête était enveloppée dans un énorme turban blanc, et Flore a disparu sous une nappe fleurie. Nous avons visité la célèbre mosquée de la ville et le site de l'université de Tombouctou - un lieu d'apprentissage qui attirait autrefois des milliers d'universitaires du monde islamique. Dans les rues remplies de sable, une artère achalandée de charrettes, de motos et de voitures tirées par des ânes s'affairait, et des hommes vêtus de robes indigo et de chapeaux pointus (pas différents de ceux portés par les riziculteurs d'Asie du Sud-Est) faisaient leurs affaires quotidiennes.

Fig 3. Harmonie ... [source unknown]

Dans la fraîcheur de l'hôtel, nous avons eu des réunions consécutives avec des artisans locaux. Chacun avait la même histoire à raconter. Avant la crise, les artisans étaient parmi les travailleurs les mieux payés de Tombouctou, certains artisans gagnant jusqu'à 15 000 $ par an. Aujourd'hui, les artisans ont de la chance s’ils vendent un produit par mois. La situation économique a eu de graves conséquences, un grand nombre d'artisans se sont joints à des groupes islamistes armés et à des trafiquants de gangs pour gagner un revenu.

Nous avons rarement rencontré une situation où la nécessité de connecter les artisans aux marchés internationaux est si urgente. Tombouctou est passée d'une destination touristique mondiale à une ville bloquée au bord du Sahara en un peu plus de quelques mois.

Dans la voiture en route pour prendre le prochain vol de l'ONU vers Bamako, Alious, le propriétaire de notre hôtel, nous a demandé où nous allions. Quand nous avons dit Paris, il a répondu "Euh, attention, c'est très dangereux".

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