Tombouctou: Une historie sauvage de mythe, de renaissance, de sauvetage et de ruine

Fig 1. Tombouctou: Une historie sauvage de mythe, de renaissance, de sauvetage et de ruine [source unknown]

Fig 2. Top des recherches google [source unknown]

'Or is the rumour of thy Timbuctoo
A dream as frail as those of ancient time?'
A.Tennyson, 'Timbuctoo' (1829).

Je m'en fiche si vous êtes à Tombouctou", pourrait-on dire. "Vous serez ici demain ou autre!" Ou peut-être, "Il a flirté avec toutes les filles d'ici à Tombouctou!" Cela signifie quelque chose comme Dieu sait où, ou A Million Miles Miles. Beaucoup l'imaginent être un mythe, comme Atlantis, et peu seraient capables de le placer sur une carte où il se trouve dans le nord du Mali, où les canoës du fleuve Niger, courant de l'ouest et tournant vers le sud, rencontrent les routes de chameaux au nord à travers le Sahara

L'imprécision de notre compréhension n'est pas nouvelle. Pendant 500 ans, les Européens ne savaient guère plus sur Tombouctou que son nom. Ils savaient qu'en 1325, son roi Mansa Musa avait fait le pèlerinage à La Mecque, et avait distribué tellement d'or en Égypte et en Arabie que le prix s'est effondré, et l'économie de la Méditerranée orientale a été dévastée pendant des décennies. Les spectateurs s'étonnaient de la procession de 60 000 personnes en soie brocardée, portant des barres et des bâtons d'or à la main. L’imagination européenne a fait fureur et «Tombouctou» a fini par signifier «Eldorado».

 Ce n'est qu'en 1526 que les Européens ont mis la main sur un compte de première main de la ville légendaire. À 24 ans, un jeune homme exceptionnellement intelligent a été capturé en mer. Baptisé «Leo Africanus», il est devenu un éminent savant à la cour du pape Léon X. La cour royale, écrit-il, était non seulement «magnifique» mais sophistiquée:

Fig 3. L’atlas catalan de Charles Quint en 1375: «Ce seigneur nègre s’appelle Musa Mali; Seigneur des nègres de Guinée, le roi le plus riche et le plus noble, l'or est si abondant dans son pays. » [source unknown]

Fig 4. Sketch de R. Caille [source unknown]

‘Il y a à Tombouctou de nombreux juges, enseignants et prêtres, tous nommés par le roi. Il apprécie grandement l’enseignement. De nombreux livres manuscrits importés de Barbarie sont également vendus. Ce commerce génère plus de bénéfices que toutes les autres marchandises.'
Leo Africanus, «La description de l'Afrique’ (1526)(1526).

 

Pendant trois siècles, avec de nombreuses tentatives infructueuses et souvent fatales des explorateurs européens, le mythe de Tombouctou a continué de croître. Pendant ce temps, la vraie ville est en déclin. En 1591, les Maures l'ont pillé de ses richesses et ont renvoyé tous les érudits enchaînés au Maroc. La ville ne s'est jamais remise et lorsque le Français René Caillié a finalement atteint son Eldorado en 1828, il a été profondément déçu par ce qu'il a trouvé:

 

‘J'ai regardé autour de moi et j'ai constaté que la vue devant moi ne correspondait pas à mes attentes. J'avais formé une idée totalement différente de la grandeur et de la richesse de Tombouctou. La ville ne présentait, à première vue, qu'une masse de maisons de mauvaise apparence, construites en terre.
R. Caillié, «Voyages en Afrique centrale à Tombouctou, etc. (1830) .

Fig 5. Un manuscrit magnifiquement illuminé de Tombouctou - (c) B. Stirton, Getty Images / Nat Geo — (c) B. Stirton, Getty Images / Nat Geo

Le «Tombouctou» de Tennyson (1829, cité en haut) explore l'effondrement d’une légende. Maintenant, nous nous souvenons de l'endroit uniquement pour ce qu’il évoque en tant que terre lointaine.

Mais pour le peuple de l'Afrique de l'Ouest, le mythe de Tombouctou a une signification beaucoup plus grande. Ils se souviennent qu'à son apogée aux XVe et XVIe siècles, il s'agissait de l'une des principales communautés savantes du monde, produisant des millions de discours philosophiques et religieux, d'histoires, d'anthologies de contes populaires et même de manuels sexuels. Lorsque le professeur afro-américain Henry Louis Gates Jr (qui a lui-même été élevé sur le mensonge selon lequel l'Afrique précoloniale était analphabète) a visité Tombouctou en 1997, il a été stupéfait:

‘311 ans avant mon Harvard bien-aimé, cet endroit regorgeait de 25 000 étudiants et universitaires, venus de toute l'Afrique noire et de l'Afrique du Nord, venus ici parce que c'était le grand centre d'apprentissage de l'Afrique. C’est suffisant pour vous faire pleurer.’
H. L. Gates Jr, «La route de Tombouctou», dans Merveilles du monde africain (1997).

Fig 6. Un manuscrit du XVe siècle sauvé par Haidara - (c) Fonds Prince Claus [source unknown]

L'université a peut-être disparue en 1591, mais elle vivait dans le cœur des habitants. Cet héritage faisait partie de leur estime de soi, et ils l'ont honoré par leur protection dévouée de centaines de milliers de manuscrits médiévaux. Pendant des siècles, des familles à travers l'Afrique de l'Ouest les ont gardés cachés dans des puits, derrière des murs et sous le sol. Peu auraient pu lire les textes eux-mêmes, mais ils ont sauvé de l'oubli cette richesse de voix du passé.

Au début des années 1990, le mythe de Tombouctou s'est réveillé de son long sommeil. Un mouvement dirigé par Abdel Kader Haidara, descendant d'une des familles comptables de la ville, a provoqué une renaissance. Haidara et ses partisans ont parcouru inlassablement la région à la recherche de ce trésor enfoui. Au fil du temps, les collections de manuscrits des bibliothèques sont passées de milliers à centaines de milliers. Sauvés des termites et de la pourriture, les livres recevraient enfin la conservation et l'attention savante qu'ils méritaient. Les visiteurs ont commencé à arriver et un nouveau festival de la culture (‘Festival au Désert’, institué en 2001) a attiré un public mondial.

Tragiquement, la renaissance éphémère de Tombouctou a pris fin brusquement le 13 juin 2012. Al-Qaïda au Maghreb islamique (AQMI) a pris le pouvoir dans le nord du Mali, apportant avec eux leur propre interprétation fondamentaliste de la charia. C'était la ville de 333 saints soufis, et les habitants étaient habitués à s'arrêter et à prier dans les anciennes tombes en briques crues de saints hommes. Mais peu de temps après, Al-Qaïda est arrivé avec des fusils et des pioche avec l'intention de détruire tous les sanctuaires en vie dans la région. Une porte de la mosquée, non ouverte pendant des siècles et censée rester scellée jusqu'au jour du Jugement dernier, gisait par terre. Haidara s'est rendu compte que l'héritage de sa ville, l'œuvre de sa vie, était en danger de mort.


Haidara a rapidement acheté ou façonné des milliers de casiers métalliques et les a cachés dans sa bibliothèque. En secret, aux flambeaux, une petite équipe de bénévoles s'est mise à ranger toute la collection. Il a envoyé les boîtes pour qu'elles soient cachées dans des maisons familiales à travers les déserts du nord du Mali. Il savait qu'à Bamako, la capitale, les livres seraient en sécurité. Mais comment les y amener?

Avec l'aide de son amie, Stéphanie Diakité, et les fonds qu'elle a pu obtenir du gouvernement néerlandais, Haidara a employé une troupe de passeurs pour ramener les casiers sur la route cachés dans des bus et des canoës.

Le 28 janvier 2013, alors que les forces militaires françaises arrivaient enfin aux abords de Tombouctou, Al-Qaida a répondu aux pires attentes d’Haidara. Alors que les terroristes se retirent de leurs positions défensives, ils vident les bibliothèques de la ville de tous ses livres et manuscrits restants, laissant un feu de joie.

Heureusement, en raison des efforts héroïques clandestins des bibliothécaires, cela ne représentait que quelques manuscrits. La grande majorité (environ 350 000 manuscrits) est désormais en sécurité à Bamako, étant méthodiquement restaurée et numérisée par une équipe codicologiques. Peu à peu, l'histoire, la littérature et la philosophie de l'Afrique de l'Ouest sortent du noir.

Aujourd'hui, Tombouctou n'est pas une ville d'or, ni au milieu de nulle part, ni une université. C'est une ville gravement blessée et ses bibliothèques peuvent rester vides pendant un certain temps. Mais le mythe de Tombouctou en tant que centre d'apprentissage, en tant que patrimoine intellectuel de l'Afrique de l'Ouest, est plein de vérité. Elle est présente dans les livres, dans les actions des bibliothécaires, des érudits et des passeurs, et dans le cœur des gens.

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